新冠疫情带动了消费者和各行各业对数字技术的需求,也使得高速互联网接入比以往任何时候都更为重要。为确保用户能获得稳定、高速的网络接入服务,各国运营商纷纷投入巨资建设5G、扩大4G覆盖,并设法为4G/5G网络提供尽可能多的无线频谱。不过截至2021年2月底,全球只有约40个区域市场发放了5G新频段,其它地方的运营商现阶段只能使用手头现有的旧频段。在这种情况下,运营商不得不考虑关闭旧制式网络,将频段转给新制式网络。

GSMA提供的数据表明,从现代到2025年,全球预计会有超过55个2G/3G网络被关闭,将频谱和站点资源用于新的4G和5G网络,而运营商将从这一行动中获益良多。

一是改善移动宽带覆盖。各国运营商部署的2G/3G网络多基于900MHz、1800MHz、2100MHz等中低频段,这一频段的电磁波覆盖范围广、容量适中,因此在2G/3G退网之后,运营商可以利用这些频段部署5G、扩展4G,为用户提供更好的服务体验。

二是提高成本效益。经过长期使用,2G/3G网络日益老化,占用了运营商大量的资本支出和运营支出,而这些支出获得的ARPU值并不相对较低。如果关闭2G/3G,将更多的资金和资源用于4G VoLTE等数字技术,可以让运营商获得更好的成本效益。

三是推动产业链快速发展。多年来运营商与通信产业链之间一直保持着相互促进、共赢的关系,运营商为通信厂商提供广阔的市场空间,通信厂商为运营商提供升级网络、改善服务的解决方案。只有运营商预先确定网络升级战略和路线图,通信产业链才有可能及时开发出有针对性的解决方案,帮助运营商实现预定的目标。

GSMA研究发现,全球不同地区的运营商在2G/3G退网策略上存在不少差异。

欧洲运营商关闭3G的速度要快于关闭2G。据统计,欧洲14个国家的19家运营商计划在2025年前关闭3G,同时只有8个国家的8家运营商计划在同一时间关闭2G。2015年Net1完全关闭了在丹麦和瑞典的3G网络,2020年沃达丰关闭了旗下的3G网络,2021年挪威Telenor和瑞士电信将关闭3G网络。究其原因,虽然2G比3G更陈旧,但覆盖广泛的2G网络可以很好地支持窄带物联网业务,而3G在这一点上不如2G。

美洲目前还没有运营商关闭3G网络,它们更愿意通过关闭2G来获得更多的频段部署5G。美洲运营商在投资下一代移动技术方面非常积极,目前已经有5个国家的13家运营商推出了5G业务,它们需要更多的频段来提高5G覆盖。GSMA预计,到2025年底,美洲将有7个国家的15家运营商关闭2G网络,并将2G频谱复用于4G和5G网络业务。

亚洲也在保留3G、关闭2G,并继续扩展4G投资,只有中国台湾地区在同步缩减2G和3G网络。预计到2025年底,亚洲将有29家运营商关闭2G、16家运营商关闭3G。

非洲受经济发展现状影响,更倾向于继续使用2G和3G网络。在非洲,2G市场规模是3G的两倍,智能手机也不够普及,价格低廉的功能手机深受本地用户欢迎,占比仍有42%。因此短时间来看,非洲运营商没有足够的动力去更换2G/3G网络。不过随着用户规模和业务需求的发展,运营商迟早要考虑网络的升级规划。

大洋洲国家预计会在不久的将来关闭2G,3G网络则会继续保持一段时间。澳大利亚、新西兰在1993年推出了2G业务,在2004年推出了3G业务。大洋洲在部署5G方面比较积极,目前已经有四个国家提供5G商用服务,其它国家也都在进行相应的测试工作。现阶段2G网络仅占大洋洲总连接数的5%,承担的流量也非常小。早在2018年,澳大利亚就有运营商宣布关闭2G网络,尽管还没有运营商正式发布2G退网计划,但GSMA预计当地关闭2G网络的速度肯定会快于3G网络。

关闭旧制式网络并将资源用于新网络建设是一种行之有效的发展策略,不过GSMA认为,在具体行动上并没有什么固定的范式。比如欧洲国家在专注于关闭3G,其他地区则更倾向于关闭更陈旧的2G。不同国家和地区对移动通信技术的需求和使用经验各不相同,因此在网络升级换代方面也会有各不相同的决策。GSMA建议运营商及早对外公布网络演进路线图,使得通信厂商有充足的时间开发相应的产品和解决方案,从而使得运营商可以更快、更省钱地推进网络升级。

当然,从长远来看,2G、3G、4G退出市场的速度也许会有差异,但旧的技术终将被淘汰,转向新技术才是未来发展趋势。

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